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今年16歳でグランドスラム本戦初出場を果たしたサラ・ベイレクとは?

「全米オープン」予選でのベイレク

サラ・ベイレク(チェコ)は、2019年の「全仏オープン」準優勝者であるマルケタ・ボンドルソバ(チェコ)との練習を締めくくったところであった。今はオフシーズンかもしれないが、努力なしに成功が訪れないことをベイレクは理解している。「これは私にとって本当にいいこと、チェコで最高の女子選手たちと練習できるんだから。おかげで私はどんどん上達している。向上し続けているのがわかって、本当にワクワクしているの」。女子テニス界期待の若手ベイレクが語った内容を、WTA(女子テニス協会)公式ウェブサイトが伝えている。

16歳のベイレクは、チェコの次世代選手の一人としての恩恵を享受している。チェコは過去50年間、女子テニスの最前線にある国だ。ベイレクの世界ランキングは、今シーズン200以上も上昇した。現在179位につける左利きのベイレクは、世界200位内の選手の中で2番目に若い。同じチェコの10代選手であるリンダ・ノスコバ(チェコ)、リンダ・フルビルトバ(チェコ)、その妹ブレンダ・フルビルトバ(チェコ)らも、世界200位内に入っている。彼女らはチェコの新たな波として共に前進している。

「他の女子選手たちを見ているのはいいものよ。彼女たちも成長している、そのことが私を後押ししてくれているの。それっていいことよね。今年の初め、コーチは“もし200位内に入ったら完璧”って言った。だから、入ることができて嬉しい。私にとっても、チーム全体にとっても、練習する上でも本当にいいこと」

年初に世界385位であったベイレクは、クレーコートの時期にITF(国際テニス連盟)の大会で3つのタイトルを獲得し、ランキングを駆け上がり始めた。ベイレクは「全仏オープン」ではジュニアの部に出場。シングルスでは準決勝に進出し、ダブルスでは同じチェコの10代選手Lucie Havlickova(チェコ)と組んでタイトル獲得を果たした。

「クレーコートは好きよ。最初は、今年はハードコートの何大会かに出場しようとしていたのだけれど、その後、クレーコートの大会に出ることにした。こんな風になればいいなと思っていたら、実際にそうなった。そうして本当に良かったと思うわ、そういう大会に出ることが私を成長させてくれると思うから」

ベイレクの成長は、初めてのグランドスラムの予選出場につながった。「ウィンブルドン」の芝コートでのことだ。「そこに行った時、何ていうか、衝撃を受けた。最高の選手たちがみんなそこにいた。だから嬉しかったし、衝撃的だった。でもほんの少しだけ悲しかった、私は本戦出場者じゃなかったから」

「ウィンブルドン」の本戦を経験することができずに少しがっかりしたとしても、ベイレクはさほど長く待つ必要はなかった。「全米オープン」の予選では、元世界10位のクリスティーナ・ムラデノビッチ(フランス)、プリシラ・ホン(オーストラリア)、ヘザー・ワトソン(イギリス)を破って、見事にグランドスラムの本戦初出場を果たしたのだ。

「チームみんなに感謝しないといけない、これは私たちが取り組んできたことの賜物だから。チームのみんな、コーチ、フィットネス・コーチ、それにもちろん両親にも」と2022年の「全米オープン」出場者の中で最年少であったベイレクは振り返った。

「素晴らしかった。セレナ・ウイリアムズ(アメリカ)やラファエル・ナダル(スペイン)みたいな選手たちみんなを見ることができて、本当に良かった。それに、アメリカには初めて行ったから、そこにいる間は全ての瞬間を楽しんだわ」

ベイレクは今、2023年シーズンに集中している。シーズンの最初に出場を予定しているキャンベラでの大会に先立って、オフシーズンの間にジムに通っているのだ。ベイレクはまた、2022年の最高の音楽を集めたプレイリストをSpotifyで聞いてリラックスしながら、自宅で家族と過ごす時間を楽しんでもいる。

ベイレクは、試合で前への動きをもっと取り入れることを続けたいと考えている。「今年の初めの頃は、単にベースラインからプレーしていた。今はいくらかボレーを打ちに行こうとしているの。もっと努力しないといけないと思う。去年は、 “ただコートに出て行ってプレーしよう”って感じだった。でも今年は、毎日成長していけると感じている。それが自分ができる最善のことだと思う。今はオーストラリアでの大会に向けて準備が整いつつあるわ」

ベイレクの現在の世界ランキングならば、「全豪オープン」で初めての予選入りを果たせる見込みだ。「ちょうどメルボルンに行く夢を見ていたの」とベイレクは笑いながら言った。

その夢は間もなく現実となるはずだ。

(WOWOWテニスワールド編集部)

※写真は「全米オープン」予選でのベイレク
(Photo by Robert Prange/Getty Images)

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