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アルゼンチンの若手選手、デル ポトロに支えられてグランドスラムデビュー

「全豪オープン」でのバエス

12月28日に21歳になった世界ランキング88位のセバスチャン・バエス(アルゼンチン)は、日々成長している選手だ。毎試合でバエスがコート上で見せる努力は目にも明らかで、バエスはコート外でも極めて探求心のある人物である。

ATP(男子プロテニス協会)ツアーの最上位層に向けて一直線に進んでいるバエスは、常に一つ一つの経験から前向きな教訓を見出そうと努めている。バエスの言葉からは、旅を始めたばかりの男の野心が伝わってくる。先日、バエスは初めて出場した四大大会でアルベルト・ラモス ビノラス(スペイン)を下し、グランドスラム初勝利を挙げたところだ。この試合はバエスにとって初めての5セットマッチでもあった。ATP公式オンラインメディアが伝えている。

「今年の始まり方はこれまでと違った。シーズン前の期間にハードコートでプレーしなければいけなかった、グランドスラムが迫っていたからね。2021年はクレーで始まって、チャレンジャー大会の予選に入れるかうかがっていた。そして目標やランキングは徐々に変わっていった。今経験していることは全部、僕にとって新たなものだ。でも、コーチは僕よりも僕に信頼を置いているよ」とバエス。

2021年シーズン開始時には世界ランキングで300位以下であったバエスは、6つのチャレンジャー大会で優勝し、3大会で準優勝。このようにしてチャレンジャー大会で合計44勝を挙げた。これは21歳未満のテニス選手としては最多記録となる偉業であり、バエスが世界ランキング100位内に躍進するのに役立った。

これでは足りないと言わんばかりに、バエスは「ネクストジェネレーション・ATPファイナルズ」でも卓越した姿を見せて準決勝に進出し、南米のテニスに光を照らした。その年に最高の成績を収めた若手選手を集めるこの大会で、バエスはカルロス・アルカラス(スペイン)と競り合い、ユーゴ・ガストン(フランス)やロレンツォ・ムゼッティ(イタリア)といった選手たちを破った。

「あの1週間で一番良かったのは、素晴らしい選手たちを相手に、1年中プレーしていなかったサーフェスで、時にとてもいいテニスができたことだ。あの大会では惜しかったと思った。それに、成長して、もっと安心して彼らのような選手とプレーできるようになるためには、必要なちょっとしたことがあると気づいた。でも僕の感覚としては、惜しかったと感じたよ」

バエスのコーチであるセバスチャン・グティエレス氏は、バエスの日々の取り組みに誰より大きな影響を与えている。しかし、バエスを絶えず見守っているとても特別な人物がもう一人おり、彼は何らかの形で常にバエスのそばにいる。その人物とは、2009年の「全米オープン」優勝者であるフアン マルティン・デル ポトロ(アルゼンチン)だ。「タンディルの塔」の異名を取る長身のデル ポトロは、グティエレス氏と良好な関係にあり、これによってアドバイザー兼メンターとしてバエスとの現在も続く絆を築くことができた。

バエスは2019年に初めてデル ポトロと共にトレーニングを行った。それ以来、2人はコート上で時間を共有し、コート外でも数えきれないほどの機会を共にしてきた。2人はここ数ヶ月の間も会い続けており、デル ポトロはバエスを「ポリート」(スペイン語で「チキン」)と呼んでいる。

「フアンと練習する時はいつだって、彼は普段以上の集中を要求するんだ。いつでも僕らに話しかけてくれて、いつもそばにいる。僕らがブエノスアイレスにいる時は、一緒にトレーニングをする。素晴らしい手助けをしてくれるよ。彼がいつも僕に言って聞かせることの一つが、チームを信じろということ。これは最高のアドバイスだね。それが僕にたくさん自信をくれたし、この道のりに留まりたいと思わせてくれた」

バエスは「全豪オープン」の2回戦で第4シードのステファノス・チチパス(ギリシャ)に敗れたが、この試合には、注意深くかつ目標に集中して臨んでいた。目標とは、ATPツアーでの立場を確立するために安定性を高めることだ。この文脈で、ツアーでの自分の立場を固めるための鍵として、バエスは「プロセス」と「勤勉さ」という概念を繰り返した。

「今までそうしてきたように、ものごとに取り組み続けなければいけない。成長を続けなければいけない。こういう大会とそれに参加する選手たちには、それが必要だからね。もしこれが僕の限界なら、色んなことが僕にとって困難になるだろう。でも僕らは色んなことをうまくやってきた。豊富な知識を持ったコーチに導かれてね。僕は彼らが言うことを全部やる。そして僕は、すごく長い道に沿って前進しているんだ」と、同胞のディエゴ・シュワルツマン(アルゼンチン)と似て身長170センチと小柄なバエスは語った。

(WOWOWテニスワールド編集部)

※写真は「全豪オープン」でのバエス
(Photo by Clive Brunskill/Getty Images)

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WOWOWテニスワールド編集部

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